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Detectan amoníaco en Plutón, un incendio de vida

Descubren indicios de amoniaco en la superficie de Plutón, una característica favorable para la evolución de la vida. Esto de acuerdo a un análisis de los datos recabados por la sonda espacial New Horizons.

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Misión espacial: Plutón

La misión principal de New Horizons, lanzada en 2006, era volar alrededor de Plutón para recabar información e imágenes. Su objetivo secundario era estudiar los objetos del cinturón de Kuiper.

Después del lanzamiento, la sonda voló cerca de Júpiter y luego entró en modo de hibernación hasta que llegó a Plutón en 2015. Permaneció cerca de Plutón hasta fines de 2016.

Enigmas planetarios

Los investigadores se enfocaron en una parte de la superficie de Plutón conocida como Virgil Fossa, un área alrededor de una gran grieta en la superficie. Estudios anteriores han sugerido que la grieta fue el resultado de la actividad volcánica.

Eligieron esta zona debido a que su color marrón rojizo insinuaba la posible presencia de amoníaco en la superficie: una rareza en la investigación planetaria.

El amoníaco no dura mucho tiempo en la superficie de los cuerpos planetarios, porque se descompone fácilmente por los rayos cósmicos y la luz ultravioleta.

Los datos de New Horizons proporcionaron un espectro infrarrojo cercano de la superficie a una resolución de 2 mil 700 metros por píxel, mostrando algo de hielo y amoníaco en la superficie.

La presencia de estos elementos sugiere que el planeta probablemente alberga agua líquida debajo de su superficie, debido al criovulcanismo, en el cual el agua mezclada con amoníaco fue expulsada de la grieta al área circundante.

El espaciamiento del hielo y el amoníaco muestra que éste podría haber sido empujado a través de varios respiraderos en la región. Y, debido a la naturaleza del amoníaco, no pudo haber estado allí por mucho tiempo en términos geológicos, tal vez hace tan sólo unos pocos millones de años.

Una combinación de vida

El hecho de que Plutón posea agua líquida puede parecer sorprendente, ya que su superficie es de aproximadamente menos 270 grados Celsius. Esto es lo suficientemente fría para congelar el aire. Sin embargo, el calor de los minerales radiactivos hace que las profundidades de Plutón sean más cálidas que su superficie.

El amoníaco, cuando se mezcla con el agua, actúa como anticongelante y —por lo tanto— permite que el agua sea líquida a temperaturas extremadamente frías.

En general, la presencia de amoníaco en el agua hace posible que exista un océano líquido bajo la corteza helada.

La extensión de este océano aún es desconocida, pero podría constar de unas pocas bolsas de agua líquida, o podría constituir una capa acuosa debajo de toda la superficie de Plutón.

El próximo paso de la investigación será tratar de determinar la ubicación de todos los respiraderos desde los cuales se podría haber rociado el agua y el amoníaco en un intento por hacer un mapa del océano.

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